L’ABC de la toux

Les vibrisses des voies respiratoires d’une personne en bonne santé transportent le mucus vers la gorge pour qu’il soit expectoré ou avalé. Mais en présence d’une infection des voies respiratoires (comme un rhume), le mucus peut s’y accumuler, ainsi que dans les poumons. La toux nous aide à nous en débarrasser.

COMMENT MON CORPS SE DÉBARRASSE-T-IL HABITUELLEMENT DU MUCUS?

Les vibrisses sont des poils fins qui recouvrent les cellules des muqueuses des voies respiratoires. Elles transportent le mucus et les particules emprisonnées vers la gorge.

Le mucus et les particules emprisonnées sont expectorés ou avalés sans que nous le remarquions. Mais quand ce n’est pas le cas, l’excès de mucus peut s’accumuler dans les voies respiratoires, nous forçant à tousser davantage.

COMMENT LA TOUX PARVIENT-ELLE À CHASSER L’EXCÈS DE MUCUS?

Les récepteurs de la toux (ou les récepteurs à l’irritation) sont dispersés dans nos voies respiratoires. Quand ils sont stimulés (par des substances irritantes comme de la poussière ou des allergènes, ou déclenchés par un excès de mucus), ils envoient un signal au centre de la toux situé dans le cerveau.

Notre cerveau traite cette information et commande à certains muscles respiratoires de se contracter rapidement, ce qui provoque la toux.

Tousser expulse rapidement l’air des poumons, ce qui fait vibrer les voies respiratoires. Cette vibration libère le mucus bloqué dans les muqueuses des voies respiratoires. La toux propulse ce mucus à l’extérieur des voies respiratoires.

Nous pouvons contrôler notre toux (par exemple quand nous toussons délibérément), mais la toux involontaire est un réflexe – elle survient involontairement, comme le fait de contracter une infection des voies respiratoires.

LA TOUX PRODUCTIVE

Vous connaissez peut-être les termes « toux productive » ou « toux grasse ». Une toux est productive (ou grasse) lorsqu'elle permet d’expectorer le mucus.

La vitesse de l’air qui passe dans les voies respiratoires et l’épaisseur du mucus déterminent l’efficacité de la toux.

Vous connaissez probablement aussi le terme « toux improductive », appelée communément « toux sèche ». Il s’agit d’une toux qui ne vous permet pas d’expectorer le mucus. Dans certains cas, une toux improductive est la conséquence d’une irritation des voies respiratoires qui empêche la production d’un excès de mucus.

COMMENT COMBATTRE LA TOUX

Éclaircir le mucus emprisonné dans les voies respiratoires aide à combattre la toux. Pour ce faire, il existe des solutions simples :

  • Boire beaucoup de liquides (eau, thé, soupe, etc.)
  • Utiliser un humidificateur, ou prendre une douche chaude

Vous pouvez aussi soulager une gorge irritée en suçant un bonbon dur.